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OCTANO (Número de) - Definición - Significado

índice que expresa las características antidetonantes de un combustible; suele indicarse mediante la abreviatura N.O. Por definición, corresponde al porcentaje de isooctano contenido en una mezcla de isooctano y n-heptano que, empleada para alimentar un motor C.F.R. que funciona en condiciones estándar, provoca la misma intensidad de detonación que la gasolina en cuestión.

La determinación de las características antidetonantes de una gasolina puede realizarse:

- en condiciones de funcionamiento estándar según el Motor Method (MM) o el Research Method (RM);

- en un motor estándar (C.F.R.), empleando un método estándar para medir la intensidad de detonación;

- empleando 2 combustibles de referencia (n-heptano e isooctano).

Debido a las condiciones en que se determina el número de octano, puede observarse que éste es función únicamente de la composición química del combustible. En líneas generales, se puede determinar experimentalmente que, para un mismo número de átomos de carbono, los hidrocarburos de estructura ramificada poseen mejor comportamiento antidetonante que los de estructura no ramificada. Además, por lo general, en el caso de hidrocarburos parafínicos de cadena no ramificada, el comportamiento antidetonante mejora al disminuir el número de átomos de carbono. Los hidrocarburos nafténicos y aromáticos poseen buenas características antidetonantes.

Como consecuencia de la definición del número de octano de una gasolina, es fácil observar que este sistema de determinación soslaya el comportamiento de la misma durante los regímenes transitorios, tales como aceleraciones partiendo de velocidades bajas, los cuales resultan influidos principalmente por el número de octano particular de cada una de las fracciones de la gasolina que se obtienen en la curva de destilación. Son especialmente importantes las fracciones más volátiles de la gasolina, que son las primeras que llegan a la cámara de combustión durante las aceleraciones.

Si la parte más volátil de la gasolina posee un número de octano alto, ésta proporciona buenas prestaciones en las aceleraciones, mientras que, por el contrario, cuando aquel número es bajo, se tiene un comportamiento deficiente en carretera, aunque el número de octano del conjunto sea satisfactorio. Por ejemplo, una gasolina que posee este defecto es la que se obtiene mediante reforming catalítico, por su abundancia en hidrocarburos aromáticos y saturados; en cambio, posee un excelente comportamiento a regímenes constantes.

También puede observarse que las gasolinas con el mismo NORM presentan propiedades antidetonantes a velocidades elevadas, que son distintas si una de ellas contiene productos de craqueo, los cuales implican la presencia de definas. Por otro lado, éstas son interesantes tanto para mejorar el rendimiento del crudo como para aumentar el octanaje de la parte más volátil de la gasolina. La presencia de porcentajes altos de olefinas (superiores al 15 %) requiere una disminución del avance de encendido del motor con el fin de obtener un funcionamiento sin detonación.

Independientemente de las características de los hidrocarburos que constituyen la base de una gasolina, el número de octano puede aumentarse empleando aditivos antidetonantes, los más corrientes de los cuales son el tetraetil plomo y el tetrametil plomo. Como, por razones ecológicas, el contenido de estas substancias en la gasolina viene limitado, para conservar inalterados los octanajes (NORM 98-100) es preciso que el tratamiento de los crudos sea más riguroso, con la consiguiente disminución de la proporción de gasolina obtenible. Todo ello ocurrirá a menos que se acepten de los motores prestaciones más bajas que las actuales, de manera que permitan el empleo de gasolinas con un número de octano menor.

Cuando a ciertas gasolinas se les atribuyen números de octano superiores a 100, éstos se obtienen extrapolando sus características antidetonantes y comparándolas con otros combustibles a los que, convencionalmente, se les atribuye un índice superior a 100.

Para las gasolinas de tipo Avio, que pueden alcanzar un número de octano de 145, existen métodos apropiados de medida (denominados Aviation y Supercharge) para determinar su comportamiento en las condiciones de servicio en que deben trabajar.

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