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LELAIMD, HENRY MARTYN - Definición - Significado

Técnico e industrial norteamericano, artífice del éxito de la Cadillac y fundador de la Lincoln. Posiblemente, Leland es el único capaz de igualar la fama de Henry Ford en el mundo automovilístico norteamericano de principios de siglo.

Henry Martyn Leland nació en 1843 en Vermont y, durante toda su vida, tuvo un solo interés (murió en Detroit en 1932): la mecánica. Durante la guerra civil norteamericana trabajó en el arsenal de Springfield; posteriormente, pasó a la empresa de Samuel Colt (cuya fabricación de armas suscitó en Leland la afición por la mecánica de precisión, afición que también aplicó a las construcciones automovilísticas) y, finalmente, a la Brown & Sharpe Manufacturing Co. Hasta 1890 no consiguió crear un taller propio de máquinas herramientas, la Leland Faulconer and Norton Co., en la que comenzó la fabricación de motores marinos y engranajes, que suministraba a la Olds Motor Works, una de las primeras fábricas estadounidenses constructoras de automóviles.

En 1900, la fábrica de la Olds fue completamente destruida por un incendio y, en el intento por reorganizar la producción lo más rápidamente posible, la construcción de motores fue encomendada a la Leland. Con su habitual precisión, Leland consiguió sacar a aquellos motores 3,7 CV, en vez de los 3 que daban antes, sin aportar modificación alguna. Así comenzó el primer contacto a nivel industrial entre Leland y el automóvil.

Convencido del éxito del nuevo medio de transporte, en 1902 se afanó por hacer sobrevivir la primera empresa fundada por Ford y William Murphy para la fabricación de automóviles; tras la decisión de Ford de abandonar la empresa, Leland ofreció a Murphy su colaboración. Así surgió la Cadillac Motor Car Company, que, en poco tiempo, se convirtió en una de las más importantes industrias automovilísticas norteamericanas, antes de ser incorporada, en 1909, al grupo General Motors de William Crapo Durant. En cualquier caso, Leland se mantuvo en la dirección de la Cadillac durante 5 años más, con la colaboración de su hijo Wilfred.

Sin embargo, cuando estalló la primera guerra mundial, abandonó la General Motors por divergencias con Durant acerca de la conveniencia de construir los motores de -aviación Liberty. Leland, que ya disponía de un contrato para el suministro de 6.000 motores, se marchó de la Cadillac e instaló una nueva fábrica en un tiempo récord, con la ayuda de su hijo y de un grupo de obreros que le siguieron.

La nueva empresa se llamó Lincoln Motor Company, en honor de Abraham Lincoln, por quien Leland siempre sintió una profunda admiración. Sin embargo, para Leland la guerra finalizó demasiado pronto y se encontró con una producción que dejó de tener mercado y con un montón de deudas. Su única alternativa era emplear las instalaciones para la construcción de automóviles y así lo hizo. El prestigio personal de Henry Leland hizo que la empresa obtuviera el capital necesario y un millar de encargos incluso antes de que apareciese el primer modelo.

Sin embargo, la situación financiera de la Lincoln empeoró de improviso en 1922. Para resolverla, intervino Ford, el competidor de otros tiempos, adquiriendo la empresa.

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