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COLUMNA DE DIRECCIÓN - Definición - Significado

Cuerpo generalmente cilindrico dentro del cual gira el eje de la dirección. La columna de dirección está normalmente compuesta por un tubo de acero (raramente de aleación ligera), fijado al bastidor o a la carrocería del vehículo y por dentro de la cual pasa el eje, que se une por una parte al volante y por otra a la caja de la dirección.

El eje de la dirección gira en el interior de la columna, que está fija, constituyendo un órgano de soporte y protección; para reducir el rozamiento, en los 3 extremos de la columna se colocan 2 casquillos, muy raramente cojinetes de bolas, que soportan el eje. Los casquillos antiguos eran de bronce (cojinetes de fricción), aunque en la actualidad tienden a ser de plástico de bajo coeficiente de rozamiento (por ejempo, vulkollan), que pueden adquirir cierto juego, lo que origina golpeteo metálico; este inconveniente se detecta fácilmente, dando moderados golpes con el puño a lo largo de la periferia del volante.

Cuando el eje de la dirección está rígidamente unido a la caja, es preciso controlar la alineación entre ésta y el conjunto columna-eje para evitar solicitaciones anormales sobre los órganos de la caja de dirección y sobre el eje. La alineación se obtiene cuidando la posición relativa entre la columna y la caja de la dirección. En la mayor parte de los vehículos modernos, la columna de dirección lleva lateralmente el dispositivo antirrobo.

Con la evolución de la forma de la carrocería y la progresiva disminución en altura de los vehículos, la columna de dirección se ha ido inclinando, pasando de una posición casi vertical a otra casi horizontal en los vehículos deportivos.

Un cuidadoso examen de los accidentes en carretera ha puesto de manifiesto el peligro del conjunto columna-eje, que en caso de choque frontal es una auténtica lanza, contra la cual va a chocar el pecho del conductor. Tanto en América como en Europa han sido emitidas normas tendentes a reducir este peligro. En base a dichas normas, en un choque frontal contra barrera a una velocidad de 30 millas/h (48,3 km/h), el retroceso dinámico del volante no deberá ser superior a 5 pulgadas (12,7 cm) medidas en horizontal; además, en el choque de un maniquí a 15 millas/h (24,1 km/h) contra el conjunto de mando de la dirección, no deben superarse cargas de 2.500 libras (1.130 kg).

Los sistemas adoptados por los fabricantes para atenerse a dichas normas son diversos, y la misma columna de dirección tiene una función importante en el amortiguamiento del choque. Medidas para reducir la peligrosidad del conjunto columna-eje de dirección son:

- retrasar lo más posible la caja de dirección;

- realizar el eje y la columna en distintos trozos unidos por articulaciones tipo cruceta, que permitan la libre deformación sin causar un retraimiento del volante;

- garantizar en cada circunstancia la «distancia vital» entre asiento y volante, distancia que queda salvaguardada mediante la indefor-mabilidad del habitáculo y la inmovilidad del asiento;

- insertar en el eje, o en la estructura a la cual está vinculado, elementos de deformación plástica, para disipar la energía derivada del choque del conductor contra el volante;

- realizar un volante flexible, sin resaltes, acolchado y deformable plásticamente, que no se rompa formando peligrosos punzones.

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