VULCANIZACIÓN - Definición - Significado

29/04/2011

Proceso que mejora notablemente las características de los cauchos naturales y sintéticos, reduce al mínimo sus propiedades plásticas y aumenta sus características elásticas.

Charles Goodyear patentó en 1839, en Estados Unidos, la vulcanización del caucho natural mediante azufre. En 1843, el británico Thomas Hancock patentó un proceso análogo y lo aplicó industrialmente. El descubrimiento de los aceleradores orgánicos de la vulcanización, obra de Wo. y Wa. Ostwald, realizado en 1909, representó una nueva etapa muy importante, ya que permitió reducir los tiempos de la operación y, simultáneamente, mejorar la calidad de los productos obtenidos.

La reacción se produce por acción de agentes químicos y de la temperatura (en general se emplea vapor), y es irreversible.

El azufre, junto con los aceleradores orgánicos, es el agente vulcanizador de mayor uso. En algunos casos específicos se emplean otros productos: las resinas fenólicas para la vulcanización de las cámaras de caucho butílico y los peróxidos orgánicos para los cauchos de etíleno-propileno y para los de silicona.

Existen muchos sistemas de vulcanización: de prensa mediante el método de compresión, por traslado (transfer moulding) y por inyección (injection moulding), que sirven para juntas y similares; de caldera, para trefilados y hojas; con sales fundidas, para trefilados; con plomo, para tubos, y con vapor, para cables eléctricos.

Las investigaciones y los perfeccionamientos se hallan encaminados a una automatización cada vez mayor de las diferentes operaciones en el sector de los neumáticos y a una reducción de los tiempos de vulcanización aumentando la temperatura de trabajo. Cuando es posible, para los accesorios automovilísticos se prevé un aumento del empleo de las elaboraciones continuas, es decir, un desarrollo de la vulcanización con sales fundidas y en lechos fluidificados con materiales inertes. El precalentamiento mediante microondas de alta frecuencia permite reducir los tiempos de vulcanización.

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